Ciò che il cervello rivela di gratitudine

Accettazione e obiettivi (Potrebbe 2019).

Anonim
Una nuova ricerca getta luce sulla fisiologia della gratitudine, avvicinandoci alla capacità di comprendere e sfruttare i benefici per la salute di questa potente emozione.

Immagina di essere in fuga da una caccia all'uomo nazista e sono presi sotto la protezione di un estraneo. Questo straniero trascorre l'inverno offrendoti cibo e riparo, anche viaggiando in altre città per trasmettere messaggi ai tuoi familiari, ma non ha speranza né aspettativa di rimborso da parte tua. Mentre i tuoi cari sono sistematicamente intrappolati dalla macchina nazista, questo estraneo ti tiene in vita e nutre la tua fede nell'umanità, offrendo la prova che nel mezzo di un orrore diffuso, molti individui agiscono ancora con compassione e dignità senza limiti.

Quando pensi su questo estraneo, su ciò che hanno rischiato, su ciò che hai ricevuto - come ti sentiresti?

Potresti sentire una scarica di emozioni positive, gioia dal sollievo di preoccuparsi della sopravvivenza e un senso di stretta connessione con lo sconosciuto che ha dato tu questo regalo. In concerto, questi sentimenti potrebbero essere descritti come gratitudine.

La gratitudine è celebrata attraverso la filosofia e la religione; recenti studi scientifici suggeriscono che porta significativi benefici per la nostra salute mentale e fisica. Ma si sa molto poco su ciò che accade realmente nel nostro cervello e nel nostro corpo quando lo viviamo.

Perché importa? Perché una migliore comprensione della fisiologia della gratitudine può aiutare a individuare le strategie per sfruttare i suoi benefici per la salute e aiutare le persone a comprendere l'importanza di promuovere questa potente emozione. L'obiettivo della mia ricerca è stato quello di gettare le basi per capire cosa succede nel cervello quando ci sentiamo grati - e ora comincia ad emergere un'immagine del cervello grato.

Cosa può dirci il cervello riguardo alla gratitudine?

Quando ho intrapreso il viaggio per studiare la gratitudine, mi sono imbattuto in trattati filosofici ed esortazioni religiose sottolineando l'importanza della gratitudine, insieme a studi scientifici che suggeriscono che la gratitudine può migliorare il sonno, migliorare le relazioni romantiche, proteggerti dalle malattie, motivarti per esercitare, e aumentare la tua felicità, tra molti altri benefici.

All'epoca, tuttavia, si sapeva ben poco di ciò che accade nel nostro cervello e nel nostro corpo quando sperimentiamo gratitudine, il che rendeva difficile comprendere come effettivamente la gratitudine funzioni. Dato che sono un neuroscienziato, mi sono concentrato sulla neurobiologia della gratitudine con una domanda più specifica in mente: la nostra attività cerebrale può rivelare qualcosa su come la gratitudine ottiene i suoi significativi benefici?

Ho pensato che capisse cosa succede nel cervello quando sentiamo che la gratitudine potrebbe dirci di più sulla connessione mente-corpo - cioè, come sentire un'emozione positiva può migliorare le funzioni corporee.

Data la chiara relazione tra salute mentale e fisica, pensavo di capire cosa succede nel cervello quando ci sentiamo la gratitudine potrebbe dirci di più sulla connessione mente-corpo - cioè, come sentire un'emozione positiva può migliorare le funzioni corporee. Ho anche pensato che questi risultati potrebbero aiutare gli scienziati a progettare programmi volti a generare gratitudine aiutandoli a concentrarsi sulle attività precise e sulle esperienze più essenziali per trarre benefici dalla gratitudine.

Va detto che catturare effettivamente le persone nel momento di provare gratitudine pone alcune sfide. Dopo tutto, alcune persone potrebbero non sentirsi grate quando ci aspettiamo che lo facciano, e altre potrebbero persino sentirsi grate in situazioni inaspettate. Ho pensato che la mia migliore scommessa sarebbe stata quella di cercare di indurre gratitudine attraverso potenti storie di aiuti e sacrifici.

Come rendere un cervello grato

Per raggiungere questo obiettivo, mi sono rivolto all'USC Shoah Foundation Institute per Visual History, che ospita il più grande deposito al mondo di testimonianze di sopravvissuti all'Olocausto videoregistrati - molti dei quali, forse sorprendentemente, sono pieni di atti di altruismo e generosità mozzafiato.

Insieme a una squadra di studenti straordinari, ho iniziato a guardare centinaia di ore di testimonianze di sopravvissuti da trovare storie in cui il sopravvissuto ha ricevuto aiuto di qualche tipo da un'altra persona.

Abbiamo assemblato una raccolta di queste storie e le abbiamo trasformate in brevi scenari condivisi con i nostri partecipanti. Ogni scenario è stato riformulato in seconda persona (ad es. "Sei in una marcia della morte invernale e un compagno di prigionia ti dà un cappotto caldo") e presentato ai partecipanti allo studio. Abbiamo chiesto loro di immaginare se stessi nello scenario e sentire, per quanto possibile, come si sentirebbero se si trovassero nella stessa situazione. Mentre i partecipanti riflettevano su questi doni, abbiamo misurato la loro attività cerebrale usando moderne tecniche di imaging cerebrale (sotto forma di risonanza magnetica funzionale o fMRI).

Le regioni associate alla gratitudine fanno parte delle reti neurali che si illuminano quando socializzare e provare piacere.

Per ognuno di questi scenari, abbiamo chiesto ai partecipanti quanta gratitudine provassero e abbiamo correlato questa valutazione con la loro attività cerebrale in quel momento. Mentre un tale approccio non susciterà esattamente gli stessi sentimenti che vivono realmente in tali situazioni, i partecipanti hanno riferito in modo schiacciante forti sentimenti di gratitudine, profondo impegno nel compito e, forse ancora più importante, una maggiore empatia e comprensione dell'Olocausto come risultato della partecipazione allo studio.

Inoltre, i nostri risultati hanno rivelato che quando i partecipanti hanno riportato quei sentimenti di gratitudine, il loro cervello mostrava attività in una serie di regioni situate nella corteccia mediale pre-frontale, un'area nei lobi frontali del cervello dove si incontrano i due emisferi. Questa area del cervello è associata alla comprensione delle prospettive altrui, dell'empatia e dei sentimenti di sollievo. Questa è anche un'area del cervello che è collegata in maniera massiccia ai sistemi del corpo e del cervello che regolano le emozioni e supportano il processo di riduzione dello stress.

Altri motivi per essere grati

Questi dati ci hanno raccontato una storia ragionevole su gratitudine. Le regioni associate alla gratitudine fanno parte delle reti neurali che si illuminano quando socializziamo e sperimentiamo il piacere. Queste regioni sono anche fortemente collegate alle parti del cervello che controllano la regolazione delle emozioni di base, come il battito cardiaco e i livelli di eccitazione, e sono associate al sollievo dallo stress e quindi alla riduzione del dolore. Sono anche strettamente collegati alle reti del "mu opioide" del cervello, che vengono attivate durante il contatto interpersonale e il sollievo dal dolore, e possono essersi evolute dal bisogno di governarsi l'un l'altro per i parassiti.

In altre parole, i nostri dati Suggerisco che, poiché la gratitudine si basa sulle reti cerebrali associate al legame sociale e al sollievo dallo stress, ciò potrebbe in parte spiegare come i sentimenti grati conducano a benefici per la salute nel tempo. Sentirsi grati e riconoscere l'aiuto degli altri crea uno stato del corpo più rilassato e permette ai successivi benefici dello stress abbassato di lavarci sopra. (Di recente abbiamo pubblicato un articolo scientifico che elabora queste idee.)

Forse ancora più incoraggianti, il ricercatore Prathik Kini e colleghi della Indiana University hanno eseguito uno studio successivo esaminando come la pratica della gratitudine possa alterare la funzione cerebrale negli individui depressi. Hanno trovato prove che la gratitudine può indurre cambiamenti strutturali nelle stesse parti del cervello che abbiamo trovato attivo nel nostro esperimento. Un tale risultato, in complemento al nostro, racconta una storia di come la pratica mentale della gratitudine possa persino essere in grado di cambiare e ricollocare il cervello.

Questo articolo apparve originariamente su Greater Good, la rivista online di UC Berkeley Greater Good Science Center, uno dei partner di Visualizza l'articolo originale.

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