In che modo la gratitudine cambia te e il tuo cervello

Mezz' ora di affermazioni positive per ogni giorno (Potrebbe 2019).

Anonim
La nuova ricerca sta iniziando ad esplorare come la gratitudine lavora per migliorare la nostra salute mentale.

Con l'aumento dell'assistenza sanitaria gestita, che sottolinea la convenienza e la brevità, i professionisti della salute mentale hanno dovuto affrontare questa bruciante domanda: come possono aiutare i clienti a trarre il massimo beneficio dal trattamento nel minor tempo possibile?

Recenti prove suggeriscono che un approccio promettente è quello di integrare la consulenza psicologica con attività aggiuntive che non sono troppo onerose per i clienti ma danno risultati elevati. Nella nostra ricerca, ci siamo concentrati su una di queste attività: la pratica della gratitudine. Infatti, molti studi negli ultimi dieci anni hanno scoperto che le persone che contano consapevolmente le loro benedizioni tendono ad essere più felici e meno depresse.

Ci siamo proposti di rispondere a queste domande in un recente studio di ricerca che ha coinvolto quasi 300 adulti, per lo più studenti universitari, che stavano cercando un consiglio di salute mentale presso un'università. Abbiamo reclutato questi partecipanti poco prima che iniziassero la loro prima sessione di counseling e, in media, hanno riportato livelli clinicamente bassi di salute mentale al momento. La maggior parte delle persone in cerca di servizi di consulenza in questa università in generale ha lottato con problemi legati alla depressione e all'ansia. Il problema è che la maggior parte degli studi di ricerca sulla gratitudine sono stati condotti con studenti universitari o altre persone ben funzionanti. La gratitudine è benefica per le persone che hanno problemi di salute mentale? E, in caso affermativo, come?

La gratitudine è benefica per le persone che hanno problemi di salute mentale? E, in caso affermativo, come?

Abbiamo assegnato a caso i nostri partecipanti allo studio in tre gruppi. Sebbene tutti e tre i gruppi ricevessero servizi di consulenza, il primo gruppo fu anche incaricato di scrivere una lettera di ringraziamento ad un'altra persona ogni settimana per tre settimane, mentre al secondo gruppo fu chiesto di scrivere sui loro pensieri e sentimenti più profondi riguardo alle esperienze negative. Il terzo gruppo non ha svolto alcuna attività di scrittura.

Che cosa abbiamo trovato? Rispetto ai partecipanti che hanno scritto esperienze negative o ricevuto solo consulenza, coloro che hanno scritto lettere di ringraziamento hanno riportato una salute mentale significativamente migliore quattro settimane e 12 settimane dopo il termine dell'esercizio di scrittura. Ciò suggerisce che la gratitudine può essere utile non solo per individui sani e ben adattati, ma anche per coloro che lottano con problemi di salute mentale. In realtà, a quanto pare, la gratitudine professionale oltre a ricevere una consulenza psicologica comporta maggiori benefici della sola consulenza, anche quando quella pratica di gratitudine è breve.

E non è tutto. Quando abbiamo approfondito i nostri risultati, abbiamo trovato indicazioni su come lagratitudine possa effettivamente funzionare sulla nostra mente e sui nostri corpi. Sebbene non siano definitivi, ecco quattro approfondimenti della nostra ricerca che suggeriscono cosa potrebbe esserci dietro i benefici psicologici di gratitudine.

1. La gratitudine ci libera dalle emozioni tossiche

In primo luogo, analizzando le parole usate dai partecipanti in ciascuno dei due gruppi di scrittura, siamo stati in grado di comprendere i meccanismi alla base dei benefici per la salute mentale della scrittura di lettere di gratitudine. Abbiamo confrontato la percentuale di parole di emozione positiva, parole di emozione negativa e parole di "noi" (parole plurali in prima persona) utilizzate dai partecipanti nella loro scrittura. Non sorprendentemente, quelli nel gruppo di scrittura di gratitudine usavano una percentuale più alta di parole di emozione positiva e parole di "noi", e una percentuale inferiore di parole di emozione negativa, rispetto a quelle nell'altro gruppo di scrittura.

Era la mancanza di emozioni negative parole - non l'abbondanza di parole positive - che spiegavano il divario di salute mentale tra il gruppo di scrittura di gratitudine e l'altro gruppo di scrittura.

Tuttavia, le persone che usavano più parole di emozione positiva e più parole di "noi" nelle loro lettere di ringraziamento non t necessariamente avere una salute mentale migliore in seguito. È stato solo quando le persone hanno usato meno parole di emozione negativa nelle loro lettere che erano significativamente più propensi a riportare una migliore salute mentale. In effetti, era la mancanza di parole di emozione negativa - non l'abbondanza di parole positive - che spiegava il divario di salute mentale tra il gruppo di scrittura di gratitudine e l'altro gruppo di scrittura.

Forse questo suggerisce che la scrittura di lettere di gratitudine produce una migliore salute mentale spostando l'attenzione dalle emozioni tossiche, come il risentimento e l'invidia. Quando scrivi di quanto sei grato agli altri e di quante altre persone hanno benedetto la tua vita, potrebbe diventare molto più difficile per te rimuginare sulle tue esperienze negative.

2. La gratitudine aiuta anche se non la condividi

Abbiamo detto ai partecipanti a cui era stato assegnato di scrivere lettere di ringraziamento che non avevano l'obbligo di inviare le loro lettere al destinatario previsto. Infatti, solo il 23% dei partecipanti che hanno scritto lettere di gratitudine li ha inviati. Ma coloro che non hanno inviato le loro lettere hanno goduto dei benefici di provare gratitudine comunque. (Poiché il numero di persone che hanno inviato le loro lettere era così piccolo, è stato difficile per noi determinare se la salute mentale di questo gruppo fosse migliore di quella che non ha inviato la loro lettera.)

Solo il 23% dei partecipanti ha scritto gratitudine lettere inviate.

Ciò suggerisce che i benefici per la salute mentale di scrivere lettere di gratitudine non dipendono interamente dalla comunicazione effettiva di quella gratitudine ad un'altra persona.

Quindi se stai pensando di scrivere una lettera di ringraziamento a qualcuno, ma non sei sicuro se vuoi che quella persona legga la lettera, ti incoraggiamo a scriverlo comunque. Puoi decidere in seguito se inviarlo (e pensiamo che sia spesso una buona idea farlo). Ma il semplice atto di scrivere la lettera può aiutarti ad apprezzare le persone della tua vita e spostare l'attenzione lontano da sentimenti e pensieri negativi.

3. I benefici di gratitudine richiedono tempo

Questi risultati sono incoraggianti perché molti altri studi suggeriscono che i benefici per la salute mentale delle attività positive spesso diminuiscono invece di aumentare nel tempo in seguito. Non sappiamo davvero perché questo effetto valanga positivo si sia verificato nel nostro studio. Forse gli scrittori di lettere di gratitudine hanno discusso ciò che hanno scritto nelle loro lettere con i loro consiglieri o con altri. Queste conversazioni possono aver rafforzato i benefici psicologici derivati ​​dalla gratitudine stessa. È importante notare che i benefici per la salute mentale della scrittura della gratitudine nel nostro studio non sono emersi immediatamente, ma si sono gradualmente accumulati nel tempo. Sebbene i diversi gruppi nel nostro studio non differissero nei livelli di salute mentale una settimana dopo la fine delle attività di scrittura, gli individui nel gruppo di gratitudine riportarono una migliore salute mentale rispetto agli altri quattro settimane dopo le attività di scrittura, e questa differenza nella salute mentale divenne ancora più grandi 12 settimane dopo le attività di scrittura.

Per ora, la linea di fondo è questa: se partecipi ad un'attività di gratitudine, non essere troppo sorpreso se non ti senti drammaticamente migliore subito dopo la scrittura. Siate pazienti e ricordate che i benefici della gratitudine potrebbero richiedere tempo per iniziare.

4. La gratitudine ha effetti duraturi sul cervello

Abbiamo usato uno scanner fMRI per misurare l'attività cerebrale, mentre le persone di ogni gruppo hanno svolto un compito di "riporto in avanti". In quel compito, gli individui ricevevano regolarmente una piccola somma di denaro da una brava persona, chiamata "benefattore". Questo benefattore chiedeva solo di consegnare i soldi a qualcuno se ne sentivano grati. I nostri partecipanti hanno quindi deciso quanti soldi, se ce ne sono, per passare a una causa meritevole (e in effetti abbiamo donato quei soldi a un ente di beneficenza locale). Circa tre mesi dopo l'inizio delle sedute di psicoterapia, abbiamo preso alcune persone che hanno scritto lettere di gratitudine e le abbiamo confrontate con quelle che non hanno scritto nulla. Volevamo sapere se i loro cervelli stavano elaborando le informazioni in modo diverso.

Abbiamo scoperto che quando le persone che sono generalmente più grate hanno dato più soldi a una causa, hanno mostrato una maggiore sensibilità neurale nella corteccia prefrontale mediale, un'area del cervello associata all'apprendimento e il processo decisionale. Ciò suggerisce che le persone che sono più grate siano anche più attente a come esprimono gratitudine.

Volevamo distinguere le donazioni motivate dalla gratitudine dalle donazioni motivate da altre motivazioni, come i sensi di colpa o l'obbligo. Così abbiamo chiesto ai partecipanti di valutare quanto si sentissero grati verso il benefattore, e quanto volevano aiutare ogni causa benefica, così come quanto sarebbero stati colpevoli se non avessero aiutato. Abbiamo anche dato loro dei questionari per misurare quanto siano grati nella loro vita in generale.

Abbiamo scoperto che attraverso i partecipanti, quando le persone si sentivano più grate, la loro attività cerebrale era distinta dall'attività cerebrale connessa al senso di colpa e al desiderio di aiutare una causa. Più specificamente, abbiamo scoperto che quando le persone che sono generalmente più grate hanno dato più soldi a una causa, hanno mostrato una maggiore sensibilità neurale nella corteccia prefrontale mediale, un'area del cervello associata all'apprendimento e al processo decisionale. Ciò suggerisce che le persone che sono più grate siano anche più attente a come esprimono gratitudine.

La cosa più interessante, quando abbiamo confrontato coloro che hanno scritto le lettere di ringraziamento con quelli che non l'hanno fatto, gli scrittori di gratitudine hanno mostrato maggiore attivazione nella mediale corteccia prefrontale quando hanno sperimentato gratitudine nello scanner fMRI. Ciò è sorprendente dal momento che questo effetto è stato rilevato tre mesi dopo l'inizio della scrittura della lettera. Ciò indica che semplicemente esprimere gratitudine può avere effetti duraturi sul cervello. Anche se non è conclusivo, questo risultato suggerisce che la pratica della gratitudine può aiutare ad allenare il cervello ad essere più sensibile all'esperienza di gratitudine lungo la linea, e questo potrebbe contribuire a migliorare la salute mentale nel tempo.

Anche se questi sono solo i primi passi quello che dovrebbe essere un lungo viaggio di ricerca, la nostra ricerca finora non solo suggerisce che scrivere lettere di gratitudine può essere utile per le persone che cercano servizi di consulenza, ma spiega anche cosa c'è dietro i benefici psicologici della gratitudine. In un momento in cui molti professionisti della salute mentale si sentono sgranati, speriamo che questa ricerca possa indirizzare loro - e i loro clienti - verso uno strumento efficace e utile.

Indipendentemente dal fatto che tu stia affrontando seri problemi psicologici, se non hai mai scritto prima una lettera di ringraziamento, ti incoraggiamo a provarlo. Gran parte del nostro tempo e delle nostre energie sono spese per perseguire cose che attualmente non abbiamo. La gratitudine ribalta le nostre priorità per aiutarci ad apprezzare le persone e le cose che facciamo.

Questo articolo è originariamente apparso su Greater Good, la rivista online del Greater Good Science Center della UC Berkeley, uno dei partner di Visualizza l'articolo originale.

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